Ongezien drama bij Open Vld: minister De Backer stapt met tranen in de ogen uit de politiek

Een beeld dat je zelden te zien krijgt: tranen bij de voorstelling van de lijsttrekkers. Maar in het duw-en-trekwerk rond de topplaatsen bij Open Vld sneuvelen twee ministers: Philippe De Backer verdwijnt voorgoed van het toneel. En Sven Gatz, toch Vlaams vice-minister-president, moet genoegen nemen met Brussels lijstduwer, en ook een exit van het Vlaamse toneel. De emotie van De Backer stal alle aandacht van de 'winnaars', de lijsttrekkers.

"Ik zie deze partij graag, ik ben echt een trotse Open Vld'er." Z'n stem stokte, hij aarzelde en kon het toen niet meer houden. Tranen vloeiden langs de wangen van de liberale minister van Telecommunicatie, in oktober 2018 nog lijsttrekker in Antwerpen. Want dit was niet zomaar een keuze, een keuze om definitief de politiek te verlaten, en een ander leven te gaan leiden. Helemaal achteraan in de zaal in de Melsensstraat, het hoofdkwartier van Open Vld, keek z'n vrouw toe, goedkeurend en steunend.

Een bevreemdend moment

De Backer stond heel symbolisch, omringd door heel de partijtop, en toch heel alleen, zijn uitleg te doen. Een keuze van het hart, die volgens De Backer "niets, maar dan ook niets te maken had met de geruchten van de afgelopen dagen". En toch. Feit is dat de druk op De Backer groot was, om plaats te maken aan de top van de Antwerpse lijst, voor een vrouw.

En die druk, deed hem op z'n minst goed nadenken over hoe hij z'n leven verder ziet. Als prille veertiger, en met twee kinderen en een vrouw met ook een bloeiende carrière, was het tijd voor iets anders, zo besloot De Backer naar eigen zeggen. Dat hij de afgelopen dagen druk had gezet, en via de pers gedreigd om "naar de privé te stappen", als het scenario van een nieuwkomer boven hem bewaarheid zou worden, speelde naar eigen zeggen "absoluut niet mee"'.

Een hoogst bevreemdend moment dus, want net gisteren had Open Vld beslist om een partijbureau bijeen te roepen, en de lijsttrekkers te bevestigen. Dat had vanmorgen moeten gebeuren. Die beslissing had te maken met de keuze om in Brussel voor Els Ampe te gaan, als lijsttrekker voor het Vlaams parlement. Daarvoor moest dan Sven Gatz wel wijken, nochtans ook minister in de Vlaamse regering. Maar in Brussel kiest de partij voor oudgediende Guy Vanhengel als lijsttrekker, en Gatz als lijstduwer, op de Brusselse lijst. Logischerwijze volgt Gatz dan Vanhengel op ergens tijdens de volgende legislatuur, als Open Vld opnieuw in de Brusselse regering raakt.

Maar die beslissing maakte de weg vrij voor De Backer om alsnog te kunnen trekken. Want op die manier waren er zes vrouwelijke, en mogelijks dan zeven of acht mannelijke lijsttrekkers. Rutten was bereid om het objectief van volledige pariteit te laten varen, en bood De Backer gisteren dus alsnog het lijsttrekkerschap aan.

Opnieuw op zoek

Maar vanmorgen bijzonder vroeg kreeg de Open Vld-voorzitter dan een telefoontje uit Antwerpen: na een nacht woelen, had Philippe De Backer beslist niet langer verder te willen in de politiek.

Het maakte de communicatie hoogst bevreemdend: alle lijsttrekkers van de partij stonden in de Melsensstraat, voor wat een feestelijke aankondiging moest zijn. Nieuwkomers als Carina Van Cauter, die verkast naar het Vlaams parlement, en Els Ampe, die ook de overstap maakt, stonden te blinken. Ook Bart Somers, die geweigerd had opzij te gaan voor een vrouw, was duidelijk opgelucht.

Maar tussen hen dus de afscheidnemende De Backer, die ook op het partijbureau het al niet droog had kunnen houden. De rest aanvaardde zijn beslissing, en voorzitter Rutten maakte er het beste van, met knuffels en tranen van de voorzitter inclusief, tijdens de persconferentie.

De 40-jarige De Backer is een wetenschapper, een doctor, in de biotechnologie. Hij wil verder in die wereld, hetzij als ondernemer, hetzij als wetenschapper. Ook uit de Antwerpse gemeenteraad verdwijnt hij.

Open Vld moet meteen opnieuw op zoek naar een lijsttrekker in de belangrijke provincie. De naam van Sihame El Kaouakibi circuleerde een tijd, maar zij paste uiteindelijk voor de vraag om de lijst te trekken. Een andere naam die opduikt, is Jill Peeters, de bekende weervrouw van VTM. Maar zij zou enkel op een partijcongres van Open Vld over klimaat komen praten, niet actief in de politiek stappen, zo is binnen de partij te horen. Het is dus nog afwachten wie Gwendolyn Rutten kan overtuigen om het op te nemen tegen Jan Jambon (N-VA) en Kristof Calvo (Groen) in de Antwerpse provincie.

Lees meer